J’ etais a vingt-cinq annees capitaine aux gardes du roi de Naples : nous vivions beaucoup entre camarades, et comme de jeunes gens, c’est-a-dire, des dames, du jeu, tant que la bourse pouvait y suffire ; et nous philosophions dans des quartiers quand nous n’avions plus d’autre ressource.

J’ etais a vingt-cinq annees capitaine aux gardes du roi de Naples : nous vivions beaucoup entre camarades, et comme de jeunes gens, c’est-a-dire, des dames, du jeu, tant que la bourse pouvait y suffire ; et nous philosophions dans des quartiers quand nous n’avions plus d’autre ressource.

Un soir, apres nous etre epuises en raisonnements de toute espece autour d’un tres-petit flacon de vin de Chypre ainsi que quelques marrons secs, le propos tomba dans la cabale et nos cabalistes.

Un d’entre nous pretendait que c’etait une science reelle, ainsi, dont nos operations etaient sures ; quatre des plus jeunes lui soutenaient que c’etait votre amas d’absurdites, une source de friponneries, propres a tromper les gens credules et amuser nos bambins. — Notre plus age d’entre nous, Flamand d’origine, fumait une pipe d’un air distrait, ainsi, ne disait mot. Son air froid et sa distraction me faisaient spectacle a travers votre charivari discordant qui nous etourdissait, ainsi, m’empechait de prendre part a une conversation trop peu reglee Afin de qu’elle eut de l’interet pour moi. Nous etions dans la chambre du fumeur ; la nuit s’avancait : on se separa, et nous demeurames seuls, notre ancien et moi.

Il continua de fumer flegmatiquement ; je demeurai les coudes appuyes sur la table, sans rien reconnai®tre. Enfin mon homme rompit le silence.

« Jeune homme, me dit-il, vous venez d’entendre de nombreux bruit : pourquoi vous etes-vous tire de la melee ?

— C’est, lui repondis-je, que j’aime mieux me taire que d’approuver ou blamer votre que je ne connais pas : je ne sais nullement meme votre que veut penser le commentaire de cabale.

— Cela a diverses significations, me dit-il ; mais votre n’est point d’elles dont il s’agit, c’est de la chose. Croyez-vous qu’il puisse exister une science qui enseigne a transformer les metaux et a reduire les esprits sous notre obeissance ?

— Je ne connais rien des esprits, a commencer par le mien, sinon que je suis sur de son existence. Quant aux metaux, je comment marche loveagain sais la valeur d’un carlin au jeu, a l’auberge et ailleurs, ainsi, ne pourrais rien garantir ni nier sur l’essence des uns et des autres, sur les modifications et impressions dont ils sont susceptibles.

— Mon petit camarade, j’aime beaucoup votre ignorance ; elle vaut bien la doctrine des autres : au moins vous n’etes jamais dans l’erreur, ainsi, si vous n’etes gui?re instruit, vous etes susceptible de l’etre. Votre organique, la franchise de votre caractere, la droiture de votre esprit, me plaisent : je sais quelque chose de plus que le commun des hommes ; jurez-moi le plus grand secret concernant ce parole d’honneur, promettez de vous conduire avec prudence, ainsi, vous serez mon ecolier.

— L’ouverture que vous me faites, mon pas gratuit Soberano, m’est tres-agreable. Notre curiosite reste la plus forte passion. Je vous avouerai que naturellement j’ai peu d’empressement Afin de nos connaissances ordinaires ; elles m’ont toujours semble trop bornees, et j’ai devine votre sphere elevee dans laquelle vous voulez m’aider a m’elancer : mais quelle est la premiere clef de la science dont vous parlez ? Selon ce que disaient nos camarades en disputant, ce paraissent les esprits eux-memes qui nous instruisent ; peut-on se lier avec eux ?

— Vous avez dit le mot, Alvare : on n’apprendrait pas grand chose de soi-meme ; quant a les moyens de les liaisons, je vais vous en donner une preuve sans replique. »

Comme il finissait ce mot, il achevait sa propre pipe : il frappe trois coups afin d’effectuer bouger legerement de cendre qui restait au fond, la pose sur la table assez pres de moi. Cela eleve J’ai voix : « Calderon, dit-il, venez chercher la pipe, allumez-la, et rapportez-la-moi. »

Il finissait tout juste le commandement, je vois disparaitre la pipe ; et, avant que j’eusse pu raisonner sur les moyens, ni demander quel est votre Calderon charge des ordres, la pipe allumee est de retour, et mon interlocuteur avait repris son occupation.

Il la continua quelque temps, moins Afin de savourer le tabac que pour jouir en surprise qu’il m’occasionnait ; puis se levant, il evoque : « Je prends la garde au jour, vous devez que je repose. Allez vous coucher ; soyez sage, et nous nous reverrons. »

Je me retirai plein de curiosite et affame d’idees nouvelles, dont J’me promettais de me remplir bientot avec le secours de Soberano. Je le vis le lendemain, les jours ensuite ; je n’eus plus d’autre passion ; je devins son ombre.

Je lui faisais mille questions ; il eludait les unes et repondait aux autres d’un ton d’oracle. Enfin, je le pressai sur l’article une religion de ses pareils. « C’est, me repondit-il, la religion naturelle. »

Nous entrames dans des details ; ses decisions cadraient plus avec mes penchants qu’avec les principes ; mais j’esperais venir a mon but et ne devais pas le contrarier.

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